¿Como eran capaces de orientarse las expediciones vikingas a través de los océanos antes del uso de la brújula?

Navegando por los entresijos de la orientación en tiempos pretéritos he llegado a los vikingos y su fascinante, y prodigioso para la época, sistema de orientación para sus expediciones por los mares.

Antecesores al uso de la brújula magnética en navegación, disponían de un conocimiento de los astros, del sol y las estrellas en los que debían confiar su vida ya que en mar abierto donde no hay ninguna otra referencia, lo único que tienes es el sol del día y los astros de la noche para encontrar tu camino en medio de la inmensidad del océano.

Con el fin de poder valerse del sol durante cualquier circunstancia meteorilógica, y no solo los días soleados, los vikingos usaron un fascinante sistema que les permitía localizar el sol incluso en los nublados días de las travesías por el Atlántico Norte.

El espato de Islandia, sólarsteinn o “piedra solar mágica” de los vikingos es un cristal de carbonato, romboédrico, que poraliza la luz, lo que la confiere la “propiedad mágica” que conocemos actualmente con el nombre de birrefringencia. Esta propiedad permite localizar una fuente de luz, que en este caso es el sol, incluso con cielos cubiertos o niebla espesa.

En la revista del Centro Europeo de Investigaciones Nucleares (CERN) nos cuentan como utilizaban este ingenioso instrumento: “La idea es apuntar el cristal hacia el cielo en una dirección y girarlo hasta que se vea más brillante. Debido a que la luz solar se polariza en la dispersión, esto proporciona una manera de encontrar una línea que apunta hacia el sol. La repetición del proceso proporciona una segunda línea y una buena estimación de la ubicación del Sol en el cielo. Luego, al sostener una antorcha sobre un reloj de sol en una posición tal que emule el Sol, se pueden extraer los datos de navegación de la sombra y la localización del Sol.”

El reloj o brújula de sol que utilizaban no dista mucho del que conocemos actualmente, donde se emplea la sombra del sol sobre un pequeño palo que atraviesa una tablilla que tiene marcadas las referencias de hora y posición geográfica. Sobre el reloj y brújula solar trataré próximamente.

Foto de portada: By ArniEin (Own work) CC BY-SA 3.0

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